Posted by on February 27, 2019

How adult education can save your life

El texto en español está abajo./ Le texte français est ci-dessous

Henrique Lopes, professor and researcher of Public Health, works in the fields of Public Health Policies, Health Quality and Health Literature. He has also worked in research on adult education. Currently he is the scientific coordinator of the European research project for Hepatitis C elimination until 2030 “Let’s End Hep C”. 

Abstract– This article outlines the impact that adult education can have on our health. It is time to place preventive healthcare education in the same category as literacy and numeracy, and to re-evaluate the importance of lifelong learning for our survival.

Every country around the world faces major problems over managing their healthcare systems. This is so in some countries because they lack the economic, technical and human resources to provide their populations with appropriate levels of care. Others have vast service provision networks endowed with highly-qualified professionals, but are not able to keep up with the financial requirements, given the nature of the prevailing “summative innovation”, which implies that every advance and innovation results in increased costs.

There are countries spending a lot of money on healthcare. They tend to have well-equipped hospitals, with the United States heading the field in this group. In spite of this, they do not obtain healthcare results and indicators that are as good as other countries which spend less than half as much, with European countries being the most known of the latter case. 

In other words, healthcare-related issues cannot be reduced to a question of resources. Putting more money and resources into the classical model only guarantees the maintenance of performance in terms of health indicators, and eventually a slow decline as the population ages.

Healthy water

Simple historical analysis reveals how around 80 % of the progress in health that has been achieved over the last two centuries stems from the mass availability of clean drinking water, good food and hygienic habits. All the panoply of resources sunk into medication and establishing networks of modern hospitals is very useful, but this is not where we should look when seeking to take qualitative steps forward in the healthcare of populations. The only exception has been the vaccination campaigns, for reasons to which we will return below.

The scientific literature underpinning the field of disease and public health management conveys how the morbidity profile of any given population may largely be explained by lifestyle and the notion of implicit risk attaching to the behaviours of its citizens.

It is easy to show examples of how lifestyles impact: Around 90 % of type 2 diabetes, the most expensive disease for Western countries’ healthcare systems, can be avoided through educating people about food and diet and combating sedentary life styles. There is an identical situation for many of the circulatory diseases that account for around a third of all deaths in these same countries. Furthermore, many cancers of the digestive tract are susceptible to prevention through minor dietary alterations which involve replacing some higher-risk foodstuffs with other, healthier alternatives that are often also cheaper and more widely accessible.

In the second component, that of the perception or notion of risk-incurring behaviours, we may point to the huge numbers of people who lose their lives or are injured in road, work and domestic accidents, particularly children and young persons. There are also millions of people worldwide experiencing substance dependence on the most varied of products because they were not brought up or educated to grasp the notion that addiction is a disease and that the consumption of addictive products only increases the risk of becoming ill. This simplistic idea does not explain the extent of this reality, but it does reflect the core of the problem.

Thousands of examples might be put forward as regards both lifestyles and risky behaviours, and always with the same final result: undermining the healthcare profiles of both the persons portrayed and their respective populations.

Adult education as a healthcare tool

Changing this scenario, which is more than a simple question of resources, represents a political option over the choice of paradigm. We can either keep spending rising sums of money to offset that which has already happened, or we can educate populations so that their health remains as good as is possible, hoping to thereby prevent what may otherwise happen in the future. It is in these terms that adult education constitutes a core healthcare tool for supporting a new paradigm underpinning the state of health through the management of knowledge.

The current health service paradigm fundamentally incorporates a reactive attitude towards the appearance of disease, and receives around 98 % of the total available healthcare budget. Prevention very often fails to expand significantly beyond vaccination campaigns, thus accounting for a very small proportion of state spending that is earmarked for heath.

“Undoubtedly, while knowing how to read and count are essential facets, being alive provides a pre-condition for even being able to read and count.”

The idea that citizens must learn health in the way that is already accepted in the case of literacy and numeracy is still lacking. Undoubtedly, while knowing how to read and count are essential facets, being alive provides a pre-condition for even being able to read and count. Therefore, developing healthcare literacy is essential and worthy of the same level of dissemination as both literacy and numeracy. Avoiding a life of dependence or even premature death is far more important than reciting the most beautiful of poems or calculating advanced theorems. There is clearly a hierarchy of prio­rities, and life is certainly at the top of that pyramid. 

Learning at the right time

The nature of this learning differs from the usual education processes. It is not possible to learn as a child and expect that such knowledge may be used throughout life, as is the case with learning how to read for example. The very nature of health determines that a person is potentially subject to different problems in each different phase of life, coupled with variations not only in the levels and types of social respon­sibilities, but also in physical and intellectual capacities. Therefore, while we do need basic training and education at younger ages, there is other knowledge that it is only worth providing at later stages of life. For example, there is no sense in educating a child about geriatric care, as decades will pass before such knowledge ever becomes relevant. 

Furthermore, knowledge about health has been evolving at a very swift pace, and it is only worth conveying contents that are of value to the user. Healthcare literacy thus becomes an education process that needs to stretch from the cradle to the grave, with each phase of life requiring specific training, be it in the respective social roles that a person plays, or in the specific needs with which he or she has to deal.

This is the reason why adult education is key to healthcare literacy, without underestimating the set of contents that children and young people need to learn. 

There is a cycle of nature that must be integrated into the search for answers, and it deals with parenthood. It is necessary to know how to be a parent. If a licence is (understandably) required to be able to drive, why should the necessary learning and education not also be extended in this direction, to becoming a mother or father, which equally represents a major challenge on which the health of the baby depends. For example, a significant proportion of infant mortality might be avoided through small changes in diet and the rapid recognition of danger signs in the baby. 

There is a cycle of nature that must be integrated into the search for answers, and it deals with parenthood. It is necessary to know how to be a parent. If a licence is (understandably) required to be able to drive, why should the necessary learning and education not also be extended in this direction, to becoming a mother or father, which equally represents a major challenge on which the health of the baby depends. For example, a significant proportion of infant mortality might be avoided through small changes in diet and the rapid recognition of danger signs in the baby. 

© Shira Bentley

For adults, there is a need to know how to deal with the range of care that a person ends up providing to children, to sick persons in our care (with each disease requiring different types of knowledge in keeping with how caring represents a complex and demanding task), the elderly that we need to support, the notion of risk whenever we are driving or walking along a street, or any of the numerous other risks that we incur daily. A trained and informed citizen will know in his or her later years how to preserve the years of potential life, and especially the quality of life in these years.

The benefits of being educated

To sum it up, citizens educated in healthcare literacy tend to adopt healthier lifestyles, enjoy better mental health, and engage in fewer types of risky behaviour. Faced by illness, they tend to be patients or carers who react in the earlier stages of the disease, mitigating severe situations and intervening in the disease when it is easiest to do so, thereby resulting not only in lower levels of healthcare expenditure, but also better recoveries, both faster and with less suffering.

“Non-formal and informal adult education are particularly suitable to offer learning at the time when a person falls ill or has sick persons in his or her care.”

Adult education aligns very closely with these healthcare goals, standing out as a natural partner. Non-formal and informal adult education are particularly suitable to offer learning at the time when a person falls ill or has sick persons in his or her care. Adult education also provides constant access to the contents deemed appropriate to their particular phases in the life cycle, the social roles they perform and the specific pathologies with which they have to cope. Furthermore, training the elderly holds special relevance, as this is the phase in life when most illnesses emerge, alongside the corresponding needs for managing not only the disease and the medication required, but also everything else that life entails.

Ongoing and lifelong training and education proves equally essential for healthcare professionals. We have long since abandoned the idea that when you gain a qualification in a field of health, you are set up to be a potentially good professional for the rest of your career. Several associations representing the various healthcare professions determined between 2000 and 2005 that a need was arising for regular training and education through formal, informal and non-formal means, as the valid knowledge any specialist receives at one particular moment in time is now out of date within an average of four years. Some associations now stipulate that, in order to retain their professional licences, members have to participate in training on a regular basis (commonly between one and four years) or run the risk of having their licences suspended.

Education against epidemics

Another aspect in the relationship between health and adult education stems from the SDGs (Sustainable Development Goals). The SDG that specifically targets health contains a total of thirteen objectives to be attained by 2030. Of these, only two do not entail a direct relationship (substantially increase health financing and the recruitment; support the research and development of vaccines and medicines). In three instances, healthcare literacy is absolutely critical to attaining the set objectives: end the epidemics of AIDS, tuberculosis, malaria and neglected tropical diseases, and combat hepatitis, water-borne diseases and other communicable diseases; reduce by one-third premature mortality from non-communicable diseases through prevention and treatment; promote mental health and well-being; reduction and management of national and global health risks. In the remaining eight objectives, there are differentiated levels of alignment, albeit they are always positive. The conclusion is that the SDGs will only ever be achieved through an active contribution from healthcare literacy.

It is important to note that healthcare literacy is not an issue for the future. This already exists even while still in an initial and early phase, with the exception of vaccination campaigns. What is being done in terms of vaccinations, and has saved millions of human lives, can also be done in the area of chronic diseases, ageing, accidents and addictions.

Real case stories

Let us now consider some brief examples of the developments at our Research Unit that demonstrate how adult education contributes towards improving health and health outcomes.

Example 1

Adult women returning to education make a very significant improvement to their levels of self-esteem, extroversion and citizenship participation rates1. This study took place in Portugal and involved around 3,500 women. They made their own self-evaluations in relation to a set of indicators covering the three interrelated concepts before and after participating in adult education. The aspects covered self-esteem and extroversion (the two pillars of mental health), demonstrating how adult education contributes directly to improving and preserving mental health.

Example 2

Oral health in Guinea Bissau. This was a joint project with a specialist oral health non-governmental organisation in the poorest region of Guinea Bissau, the Bijagós Islands. The project established an informal training programme for teachers, mothers (the local ethnic group lives in a matriarchal structure), and relevant social actors, on the importance of good oral hygiene and health. The NGO provided a full-time dentist free of charge who was also tasked with undertakingthe training campaign. This included monitoring some primary school classes on some of the islands. At the end of three years, the project was able to ascertain that the average level of oral health of children in these schools was close to levels in Europe. Furthermore, the teeth brushing behaviours also spread throughout the children’s families. This resulted in new problems, such as every family member using the same toothbrush.

Example 3

Seventy-one million people suffer from Hepatitis C worldwide. This is one of the easiest diseases to prevent whenever basic healthcare measures are adopted. Twenty-four public healthcare policies have had their effects fully validated, not only in terms of prevention, but also improving diagnoses and the treatment of this disease. This project developed a tool incorporating epidemiological characteristics with the taking of health-related decisions. This was then made available across multiple digital platforms (smartphones, tablets and computers), helping anyone with an interest to simulate which policies are most suitable, to ascertain the level of intensity of their application, and to see how this then impacts on the number of diseases, new outbreaks, the number of transplants, the number of patients requiring treatment, etc.

This type of tool may transform the regular citizen into a potential defender of the best healthcare causes and practices, of particular use to patient associations, decisionmakers, professionals, etc., in order to ascertain whether they are heading down the best path. You may test this out at The tool can be downloaded free of charge.

There is a bridge under construction between healthcare and adult education which, once completed, will support qualitative improvements in populations’ general state of health. The sheer potential transforms adult education into the best ally currently available to boost the health of the planetary population. 


1 / Study published by UNESCO-UIL (2011), in the book “Accreditation of prior learning as a lever of lifelong learning”, chapter by Henrique Lopes.

Further reading

Feinstein, L.; Sabates, R.; Anderson, T. M.; Sorhaindo, A. and Hammond, C. (2006): What are the effects of education on health? In: Organisation for Economic Cooperation and Development (ed.): Measuring the Effects of Education on Health and Civic Engagement: Proceedings of the Copenhagen Symposium, 171- 354. Paris: OECD. 

Howard, J.;  Howard, D. and Dotson, E. (2015): A Connected History of Health and Education: Learning Together Toward a Better City. In: New Directions for Adult and Continuing Education, 145, 57-71.

Kasemsap, K. (2017): Promoting Health Literacy in Global Health Care. In: IGI Global (ed.): Public Health and Welfare. Concepts, Methodologies, Tools, and Applications, 242-263. Hershey: IGI Global.

Keikelame, M. J. and Swartz, L. (2013): Lost opportunities to improve health literacy: Observations in a chronic illness clinic providing care for patients with epilepsy in Cape Town, South Africa. In: Epilepsy and Behaviour, 26, 36-41. 

Kunthia, J.; Taniru. M. and Zervos, J. (2017): Extending Care Outside of the Hospital Walls: A Case of Value Creation through Synchronous Video Communication for Knowledge Exchange in Community Health Networks. In: IGI Global (ed.): Public Health and Welfare. Concepts, Methodologies, Tools, and Applications, 603-620. Hershey: IGI Global.

Lopes, H. (2011): Family, a key variable to explain participation in NOI and lifelong learning. In: Accreditation of prior learning as a lever of lifelong learning, 263-318. Brussels: UNESCO/UIL and Menon Foundation. 

Lopes, H. (2015): Report of the Project PIVS – Oral inspection of 8,000 children made by MaS NGO. Analisys of efficiency, quality and epidemiology.  

Spring, B. et al. (2013): Better Population Health Through Behavior Change. In: Adults A Call to Action. American Heart Association/Circulation, 128, 2169-2176.

UNESCO (1999): Health Education for Adults. Booklet 6-b the CONFINTEA V International Conference on Adult Education. Hamburg: UNESCO.

UNESCO-UIL (2016): 3rd Global Report on Adult Learning Report. Hamburg: UNESCO-UIL.

De qué manera la educación de adultos puede salvar tu vida

Henrique Lopes, es profesor e investigador en el campo de la salud pública. Trabaja en áreas como políticas de salud pública, calidad de la salud y bibliografía sobre la salud. También ha trabajado en investigaciones sobre educación de adultos. En la actualidad es coordinador científico de “Let’s End Hep C” (“Acabemos con la hepatitis C”), un proyecto de investigación europeo destinado a erradicar la hepatitis C de aquí a 2030.

Resumen– En este artículo se describe el impacto que la educación de adultos puede tener en nuestra salud. Ya es hora de que situemos la educación para la salud preventiva en el mismo nivel que la enseñanza de la lectura, la escritura y el cálculo, y de que reevaluemos la importancia del aprendizaje a lo largo de toda la vida para nuestra supervivencia.

Todos los países del mundo tienen grandes dificultades para gestionar sus sistemas de salud. En algunas naciones ello ocurre porque carecen de los recursos económicos, técnicos y humanos que les permitan entregarles a sus habitantes niveles adecuados de atención sanitaria. Otros gobiernos disponen de vastas redes para la prestación de servicios de salud, dotadas de profesionales altamente cualificados, pero no son capaces de cumplir con las exigencias financieras impuestas por el sistema de “innovación sumativa” que prevalece en la actualidad, de tal manera que cualquier progreso o innovación se traduce en un aumento de los costos. 

Hay una categoría de países, encabezados por Estados Unidos, que gastan cuantiosas sumas de dinero en atención de salud, y que por lo general cuentan con hospitales bien equipados. Pese a lo anterior, sus resultados e indicadores en materia de salud no son tan buenos como los de otros países —principalmente las naciones europeas— que gastan menos de la mitad en esta área.

Dicho de otro modo, las dificultades asociadas a la atención de salud no pueden reducirse a un problema económico. Al inyectarse más dinero y recursos al sistema tradicional solo se garantiza el mantenimiento de los indicadores de salud, los cuales experimentarán un paulatino descenso a medida que envejezca la población.

Agua potable

Un sencillo análisis histórico revela que cerca del 80 % del progreso logrado durante los dos últimos siglos en el área de la salud deriva de la disponibilidad masiva de agua potable, alimentos en buen estado y hábitos higiénicos. Toda la amplia variedad de recursos destinados a adquirir medicamentos y a establecer redes de modernos hospitales resulta de gran utilidad, pero no es este el aspecto que debe privilegiarse cuando se pretende mejorar la calidad de la atención de salud que se presta a los habitantes. La única excepción a este respecto han sido las campañas de vacunación, por motivos a los que nos referiremos más adelante.

La bibliografía científica en el campo de la salud pública y el combate de las enfermedades señala que el perfil de morbilidad de cualquier población tiene que ver en gran medida con el estilo de vida y la noción de riesgo implícito que se asocian a los comportamientos de sus miembros. 

Resulta fácil aportar ejemplos sobre el impacto del estilo de vida: cerca del 90 % de los casos de diabetes tipo 2, la enfermedad más onerosa para los sistemas de salud de los países occidentales, podría evitarse al educar a la población sobre alimentación, dietas y modificación de estilos de vida sedentarios. Lo mismo puede afirmarse respecto de muchas de las enfermedades circulatorias que son la causa de alrededor de un tercio de las muertes en dichos países. Por añadidura, muchos casos de cáncer del aparato digestivo podrían prevenirse mediante ligeras modificaciones de la dieta, reemplazando algunos de los alimentos más nocivos por otras alternativas más saludables, las que generalmente son también más baratas y accesibles para todos. 

En cuanto al segundo componente, el de la percepción o noción de comportamientos riesgosos, podríamos referirnos a la enorme cantidad de personas que fallecen o resultan heridas como consecuencia de accidentes que ocurren en la vía pública, en el trabajo o en el hogar, y que afectan en especial a niños y jóvenes. También son millones en todo el mundo las personas adictas a una enorme variedad de drogas por no haber sido formadas o educadas para tomar conciencia de que la farmacodependencia es una enfermedad y que el consumo de sustancias adictivas solo aumenta el riesgo de contraer una enfermedad. Si bien este planteamiento simplista no permite dimensionar la verdadera magnitud de la realidad, sí refleja la esencia del problema. 

Y así podrían citarse miles de ejemplos sobre estilos de vida y comportamientos riesgosos, siempre con el mismo resultado final: un deterioro del perfil de salud de las personas aludidas y de las poblaciones a las que pertenecen.

La educación de adultos como herramienta para promover la salud

La modificación de ese estado de cosas, para lo cual se requieren medidas más complejas que la mera inyección de recursos, constituye una opción política en el sentido de escoger un paradigma. Podemos seguir gastando sumas cada vez más cuantiosas para tratar de atenuar una situación que ya se ha generalizado, o bien podemos educar a la población para que su salud se mantenga en las mejores condiciones posibles, con la esperanza de evitar así problemas que de lo contrario se presentarán en el futuro. En este sentido, la educación de adultos constituye una herramienta fundamental para promover la salud y consolidar un nuevo paradigma que refuerce la atención sanitaria mediante la gestión del conocimiento. 

El actual paradigma de los servicios de salud consiste fundamentalmente en una actitud reactiva frente a la aparición de enfermedades, y recibe cerca del 98 % del presupuesto total disponible para atención sanitaria. Por lo general, las iniciativas de prevención no van mucho más allá de las campañas de vacunación, por lo que reciben una proporción muy reducida de los fondos estatales destinados a la salud. 

Aún se requiere promover la noción de que los ciudadanos deben aprender sobre temas de salud con una modalidad similar a la que ya se emplea para enseñar a leer, escribir y calcular. Resulta innegable que saber leer y calcular constituyen habilidades fundamentales, pero estar vivos es una condición previa incluso para poder leer y calcular. Por tanto, diseñar un sistema de alfabetización para la salud es un requisito esencial, que merece el mismo nivel de difusión que la enseñanza de la lectura, la escritura y el cálculo. Evitar una vida de dependencia, e incluso la muerte prematura, es un objetivo muchísimo más importante que recitar los poemas más hermosos o resolver teoremas avanzados. Existe claramente una jerarquía de prioridades, y la vida se encuentra, qué duda cabe, en la cúspide de esa pirámide.

Aprender en el momento adecuado

La naturaleza de este aprendizaje difiere de los procesos habituales de enseñanza. No es posible entregarle cualquier conocimiento a un niño y esperar que lo pueda aprovechar durante el resto de su vida, como sí ocurre, por ejemplo, cuando se le enseña a leer. La naturaleza misma de la salud determina que una persona está expuesta a distintos problemas según la etapa de la vida, a lo que se añaden variaciones no solo en los niveles y tipos de responsabilidades sociales, sino además en las capacidades físicas e intelectuales. Por tanto, aun cuando efectivamente necesitamos una formación y una educación básicas en etapas más tempranas de la vida, hay otros conocimientos que solo conviene entregar en etapas posteriores de la vida. Por ejemplo, no tiene sentido educar a un niño sobre cuidados geriátricos, ya que pasarán varias décadas antes de que esa información le sea de utilidad.

Asimismo, los conocimientos sobre la salud han ido evolucionando a un ritmo muy acelerado, y solo conviene entregar contenidos pertinentes para el usuario. Así pues, la alfabetización para la salud se convierte en un proceso de educación que debe extenderse desde el principio hasta el final de la vida, y en el cual cada etapa requiere una formación específica, ya sea respecto de las funciones sociales que le corresponde cumplir a cada persona, ya sea con relación a las necesidades específicas que los individuos deben satisfacer.

Por eso la educación de adultos es una herramienta clave en la alfabetización para la salud, sin por ello subestimar el bagaje de contenidos que tanto niños como jóvenes necesitan aprender.

En la búsqueda de respuestas es preciso incorporar un ciclo natural que tiene que ver con la necesidad de saber cómo cumplir la misión de padre y de madre. Si (como es lógico) para conducir se requiere poseer una licencia, ¿por qué el aprendizaje y la educación necesarios para la vida no deberían también abarcar este ámbito —la maternidad y paternidad— que entraña un enorme desafío del cual depende la salud de un bebé? Por ejemplo, un considerable porcentaje de la mortalidad infantil podría evitarse introduciendo leves cambios en la dieta y reconociendo a tiempo los síntomas de riesgo en el bebé.

En el caso de los adultos, existe la necesidad de saber qué grado de cuidado debemos entregarles a los hijos o a los enfermos que están a nuestro cargo (pues cada enfermedad requiere poseer distintos tipos de conocimientos, lo cual concuerda con la afirmación de que cuidar de alguien constituye una tarea compleja y exigente), cómo ocuparnos de los ancianos que tenemos que mantener, cómo conservar la noción de riesgo siempre que estamos conduciendo o caminando por la calle, o cómo afrontar otros numerosos riesgos a los que nos vemos expuestos diariamente. Al llegar a la última etapa de su vida, un ciudadano preparado e informado sabrá cómo hacer más llevaderos los años que potencialmente aún le quedan, y especialmente cómo mantener una buena calidad de vida durante ese período. 

© Shira Bentley

Las ventajas de haber recibido una formación

En resumen, los ciudadanos que han recibido una adecuada formación en materia sanitaria tienden a adoptar estilos de vida más saludables, a disfrutar de una mejor salud mental y a incurrir en menos comportamientos riesgosos. Cuando se presenta una enfermedad, son pacientes o cuidadores que suelen reaccionar en las etapas más tempranas de la afección, con lo que logran mitigar los casos más graves al intervenir cuando es más fácil controlar la situación. Ello se traduce no solo en una disminución de los gastos en salud sino además en una mejor recuperación, que resulta ser más rápida y con menos sufrimiento.

La educación de adultos se encuentra estrechamente vinculada a estos objetivos en el campo de la salud, por lo que aparece como una aliada natural. La educación no formal e informal de adultos se perfila como una herramienta particularmente adecuada para entregar conocimientos que resultan de utilidad cuando alguien se enferma o tiene personas enfermas a su cuidado. Por otra parte, la educación de adultos ofrece un acceso permanente a los contenidos considerados apropiados para determinadas etapas del ciclo vital, para las funciones sociales que debemos cumplir y para las patologías específicas con las que debemos lidiar. Por añadidura, la educación de los adultos mayores cobra especial relevancia por ser la fase de la vida en que se presentan la mayoría de las enfermedades, junto con la correspondiente necesidad no solo de tratar la afección y de administrar los medicamentos prescritos, sino además de ocuparse de todos los demás aspectos relativos a la vida cotidiana. 

La educación y la formación permanente y a lo largo de la vida revisten también una enorme importancia para los profesionales de la salud. Hace mucho que abandonamos la idea de que cuando obtenemos un título en un área de la salud estamos preparados para ser buenos profesionales por el resto de nuestra vida profesional. Entre los años 2000 y 2005, numerosas asociaciones que representan a los profesionales de diversas áreas de la salud percibieron la necesidad de impartir una formación y una educación regulares a través de modalidades formales, informales y no formales, ya que en la época actual los conocimientos vigentes que cualquier especialista ha adquirido en un determinado momento quedan obsoletos dentro de un plazo promedio de cuatro años. Actualmente, algunas asociaciones estipulan que, para conservar su licencia profesional, sus miembros deben participar regularmente en programas de capacitación (por lo general cada uno a cuatro años), o de lo contrario corren el riesgo de ser suspendidos. 

Educación contra las epidemias

Otro aspecto de la relación entre salud y educación de adultos deriva de los ODS (Objetivos de Desarrollo Sostenible). Los ODS orientados específicamente a la salud contienen un total de trece metas que deberán alcanzarse de aquí a 2030. De ellas, solo dos no guardan una relación directa (aumentar sustancialmente la financiación de la salud y la contratación; apoyar las actividades de investigación y desarrollo de vacunas y medicamentos). En tres casos, la alfabetización para la salud resulta absolutamente fundamental para alcanzar una serie de objetivos: poner fin a las epidemias del SIDA, la tuberculosis, la malaria y las enfermedades tropicales desatendidas y combatir la hepatitis, las enfermedades transmitidas por el agua y otras enfermedades contagiosas; reducir en un tercio la mortalidad prematura por enfermedades no transmisibles mediante la prevención y el tratamiento; promover la salud mental y el bienestar; reducción de riesgos y gestión de los riesgos para la salud nacional y mundial. En las ocho metas restantes se observan niveles variables de convergencia, pero siempre son positivos. La conclusión es que solo se podrá alcanzar los ODS si se cuenta con una contribución activa de la alfabetización para la salud.

Es importante puntualizar que la alfabetización para la salud no es una disciplina del futuro. Ella existe en la actualidad, si bien aún se encuentra en una etapa inicial y temprana, con la excepción de las campañas de vacunación. Iniciativas similares a las campañas de vacunación actualmente en curso, las cuales han salvado millones de vidas humanas, también pueden emprenderse en otras áreas como las enfermedades crónicas, el envejecimiento, los accidentes y las adicciones.

Casos de la vida real

A continuación analizaremos algunos breves ejemplos proporcionados por nuestra Unidad de Investigación, los cuales demuestran cómo la educación de adultos contribuye a mejorar la salud y los indicadores sanitarios.

Primer ejemplo.

Las mujeres adultas que vuelven a estudiar logran aumentar considerablemente su nivel de autoestima, extroversión y participación ciudadana.1 Este estudio se realizó en Portugal, y en él colaboraron alrededor de 3.500 mujeres, las cuales realizaron autoevaluaciones sobre la base de una serie de indicadores que consideraban los tres conceptos interrelacionados tanto antes como después de haber participado en un curso de educación de adultos. Se incluyeron aspectos como la autoestima y la extroversión (los dos pilares de la salud mental) a fin de demostrar cómo la educación de adultos contribuye directamente a mejorar y conservar la salud mental. 

Segundo ejemplo.

Salud oral en Guinea-Bisáu. Este fue un proyecto llevado a cabo en conjunto con una ONG especializada en salud oral que trabaja en las islas Bijagós, la región más pobre de Guinea-Bisáu. El proyecto diseñó un programa de capacitación informal sobre la importancia de una buena higiene y salud oral, el cual estaba destinado a maestros, madres (el grupo étnico local vive sujeto a una estructura matriarcal) y actores sociales pertinentes. La ONG facilitó un dentista ad honorem a jornada completa, al que también se le encomendó la misión de organizar la campaña de capacitación. Entre sus tareas se incluía la de supervisar clases de enseñanza primaria en algunas de las islas. Al cabo de tres años, los responsables del proyecto estuvieron en condiciones de afirmar que el nivel promedio de salud oral de los niños y niñas de estas escuelas se acercaba a los niveles europeos. Asimismo, el hábito del cepillado de dientes también se extendió a los demás familiares de los niños y niñas. Ello dio origen a nuevos problemas, como el hecho de que todos los miembros de una familia compartieran el mismo cepillo de dientes.

Tercer ejemplo.

A nivel mundial, 71 millones de personas han contraído hepatitis C. Se trata de una de las enfermedades más fáciles de prevenir cuando se adoptan las medidas sanitarias básicas. Se validó plenamente la eficacia de 24 políticas de salud, no solo en lo referente a la prevención sino además al mejoramiento del diagnóstico y al tratamiento de las enfermedades. En el marco de este proyecto se diseñó una herramienta que considera las características epidemiológicas en la toma de decisiones sobre asuntos de salud. Luego, a través de numerosas plataformas (teléfonos inteligentes, tabletas y computadores) fue puesta a disposición de cualquier persona interesada en simular dichas políticas para determinar cuál era la más adecuada, medir el nivel de intensidad de su aplicación y verificar su impacto en una serie de enfermedades, nuevos brotes, la cantidad de trasplantes, la cantidad de pacientes que necesitan tratamiento, etc.

Las herramientas de este tipo pueden llegar a transformar al ciudadano común en un potencial defensor de las más nobles causas y prácticas sanitarias, y serían de particular utilidad para que las asociaciones de pacientes, los encargados de tomar decisiones, los profesionales de la salud, etc. logren determinar si se encuentran bien encaminados. Usted puede someterla a prueba en el sitio La herramienta puede descargarse de manera gratuita.

Se está tendiendo un puente entre la salud y la educación de adultos, el cual, una vez afianzado, permitirá mejorar cualitativamente el estado de salud general de la población. Los meros beneficios potenciales transforman a la educación de adultos en el mejor aliado disponible en la actualidad para mejorar la salud de la población mundial. 


1 / Estudio publicado por UNESCO-UIL (2011) en el libro “Acreditación del aprendizaje previo como palanca para el aprendizaje a lo largo de toda la vida”, en el capítulo a cargo de Henrique Lopes.

Lecturas complementarias

Feinstein, L.; Sabates, R.; Anderson, T. M.; Sorhaindo, A. y Hammond, C. (2006): What are the effects of education on health? En: Organisation for Economic Co-operation and Development (2006): Measuring the Effects of Education on Health and Civic Education.

Howard, J.;  Howard, D. y Dotson, E. (2015): A Connected History of Health and Education: Learning Together Toward a Better City. En: New Directions for Adult and Continuing Education, 145, 57-71.

Kasemsap, K. (2017): Promoting Health Literacy in Global Health Care. En: Culture of Learning Cities: Connecting Leisure and Health for Lifelong Learning Communities. IGI Global Ed.

Keikelame, M. J.  y Swartz, L. (2013): Lost opportunities to improve health literacy: Observations in a chronic illness clinic providing care for patients with epilepsy in Cape Town South Africa.  En: Epilepsy and Behaviour, 26, 36-41. 

Kunthia, J.; Taniru, M. y Zervos, J. (2017): Extending Care Outside of the Hospital Walls: A Case of Value Creation through Synchronous Video Communication for Knowledge Exchange in Community Health Network. En: Dotson, E.; Hibbler, D. K. y Scott, L. (2017): Culture of Learning Cities: Connecting Leisure and Health for Lifelong Learning Communities. IGI Global Ed.

Lopes, H. (2011): Family, a key variable to explain participation in NOI and lifelong learning. En: Accreditation of prior learning as a lever of lifelong learning, 263-318. Bruselas: UNESCO/UIL y la Fundación Menon.

Lopes, H. (2015): Informe del Proyecto PIVS: Oral inspection of 8000 children made by MaS NGO. Analysis of efficiency, quality and epidemiology.  

Spring, B.; Ockene, J. y otros (2013): Better Population Health Through Behavior Change in Adults A Call to Action. En: American Heart Association / Circulation, 128, 2169-2176.

UNESCO (1999): Promoción y educación para la salud. Folleto 6b de 
la Quinta Conferencia Internacional sobre Educación de Adultos, CONFINTEA V. Hamburgo: UNESCO.

UNESCO-UIL (2016): Tercer Informe Mundial sobre el Aprendizaje y la Educación de Adultos (GRALE, por su sigla en inglés). Hamburgo: UNESCO-UIL.

Comment l’éducation des adultes peut vous sauver la vie

Henrique Lopes, professeur et chercheur en santé publique, travaille dans les domaines de la santé publique, de la qualité de la santé et de la documentation sur la santé. Il a aussi mené des recherches sur l’éducation des adultes. Actuellement, il est coordinateur scientifique du projet de recherche européen intitulé « Let’s End Hep C » qui vise à éliminer l’hépatite C d’ici à 2030. 

Résumé– Cet article expose dans les grandes lignes l’impact que l’éducation des adultes peut avoir sur votre santé. Il est temps de classer l’éducation à la prévention en matière de santé dans la même catégorie que l’enseignement de la lecture, de l’écriture et du calcul, et de réévaluer l’importance pour notre survie de l’apprentissage tout au long de la vie.

Tous les pays du monde se trouvent confrontés à de sérieux problèmes en ce qui concerne la gestion des systèmes de santé. Pour certains d’entre eux, cette situation est due à l’absence des ressources économiques, techniques et humaines nécessaires pour offrir à leurs populations un niveau de soins adéquat. D’autres disposent certes de vastes réseaux de services dotés de personnel hautement qualifié mais ils ne sont pas en mesure de suffire à leurs exigences financières eu égard à la nature de « l’innovation sommative » dominante qui implique que chaque progrès et chaque innovation se traduit par une augmentation des coûts.

Certains pays investissent énormément dans la santé. Ils disposent globalement d’hôpitaux bien équipés ; les États-Unis sont en tête dans cette catégorie. Malgré cela, les résultats et indicateurs en matière de santé n’y sont pas aussi bons que dans d’autres pays qui dépensent moitié moins qu’eux – les pays européens étant les plus connus dans ce cas précis.

En d’autres termes, les questions liées à la santé ne sauraient être ravalées à une question de ressources. Investir davantage d’argent et de ressources dans le modèle classique garantit juste le maintien des performances en matière d’indicateurs de santé, et en fin de compte leur lente détérioration à mesure que la population vieillit.

Une eau saine

Une simple analyse historique révèle que quelque quatre-vingt pour cent des progrès de ces deux derniers siècles en ce qui concerne la santé sont dus à la disponibilité massive d’eau potable propre, de bonne nourriture et de bonnes habitudes en matière d’hygiène. Toutes les ressources englouties dans les médicaments et la création de réseaux d’hôpitaux modernes sont certes très utiles mais ce n’est pas là qu’il faut chercher si nous voulons faire des progrès qualitatifs dans le domaine des soins de santé prodigués aux populations. Seule exception à cela : les campagnes de vaccination, pour des raisons sur lesquelles nous reviendrons plus tard.

Les ouvrages scientifiques qui portent sur la gestion des maladies et la santé publique permettent de comprendre comment le profil de mortalité d’une population donnée peut largement s’expliquer par le mode de vie et la notion de risques implicite liée aux comportements de ses membres.

Il est aisé de fournir des exemples pour illustrer l’impact des modes de vie : on pourrait éviter à environ quatre-vingt-dix pour cent des personnes atteintes de diabète de type 2, la maladie qui coûte le plus cher aux systèmes de santé des pays de l’Ouest, de tomber malades en les éduquant en matière de nourriture et d’alimentation, et en luttant contre les modes de vie sédentaires. La situation se présente de la même façon pour nombre de maladies cardiovasculaires, responsables d’environ un tiers des décès dans ces mêmes pays. En outre, on pourrait prévenir nombre de cancers de l’appareil digestif grâce à de petites modifications de l’alimentation, en remplaçant par exemple certains aliments à haut risque par d’autres plus sains, qui sont en plus souvent moins chers et plus largement accessibles.

En ce qui concerne le second élément, la perception ou la notion de comportements à risques, citons par exemple le nombre considérable de personnes, en particulier des enfants et des jeunes, qui perdent la vie ou sont victimes de blessures dans des accidents de la route, du travail ou domestiques. Des millions de personnes dans le monde sont également dépendantes de substances de natures très variées parce qu’elles n’ont pas été éduquées de façon à comprendre que la toxicomanie est une maladie et que la consommation de produits addictifs ne fait qu’augmenter le risque de tomber malade. Cette idée simpliste ne suffit somme toute pas à expliquer cette situation dans toute sa complexité, mais elle illustre le cœur du problème.

On pourrait donner des milliers d’exemples au sujet des modes de vie et comportements à risques, et l’on arriverait toujours à la même conclusion : ils portent atteinte aux profils de santé des sujets présentés et des populations auxquelles ces personnes appartiennent.

L’éducation, un outil de santé

Changer la donne, ce qui est bien plus qu’une simple question de ressources, constitue une option politique en rapport avec le choix de paradigme. Nous pouvons continuer de dépenser des sommes d’argent croissantes pour compenser ce qui est déjà arrivé ou éduquer les populations pour qu’elles restent en aussi bonne santé que possible, en espérant ainsi prévenir ce qui pourrait sinon arriver à l’avenir. Dans de telles conditions, l’éducation des adultes constitue un outil de santé essentiel pour soutenir l’avènement d’un nouveau paradigme visant à maintenir la situation sanitaire au moyen de la gestion des connaissances.

Le paradigme actuel en matière de services de santé repose fondamentalement sur une attitude réactive à l’apparition d’une maladie ; quelque quatre-vingt-dix-huit pour cent du budget total de la santé lui sont affectés. Très souvent, la prévention ne parvient pas à dépasser de manière significative le stade des campagnes de vaccination, ce qui fait qu’elle représente un très faible pourcentage des dépenses publiques affectées à la santé.

L’idée selon laquelle les citoyens doivent s’éduquer à la santé au même titre qu’ils étudient la lecture, l’écriture et le calcul n’est pas encore née. Bien qu’il soit essentiel de savoir lire et compter, ce qui ne fait pas l’ombre d’un doute, il faut d’abord être en vie pour pouvoir le faire. Par conséquent, un enseignement en matière de santé est essentiel et mérite d’être développé dans la même mesure que l’enseignement de la lecture, l’écriture et du calcul. Éviter une vie dans la dépendance, voire une mort prématurée, est beaucoup plus important que réciter les plus beaux poèmes ou faire de savants calculs. Il existe clairement une hiérarchie dans les priorités, et la vie se situe assurément au sommet de cette pyramide.

Apprendre au bon moment

La nature de cet apprentissage diffère des processus éducatifs ordinaires. Dans ce domaine, on ne peut pas apprendre étant enfant et s’attendre à ce que les acquis puissent être utilisés toute la vie durant comme c’est par exemple le cas avec la lecture. L’essence même de la santé établit qu’une personne sera potentiellement sujette à des problèmes divers au fil des différentes phases de sa vie, ces problèmes étant non seulement liés aux niveaux et types variés de ses responsabilités sociales, mais aussi à ses aptitudes physiques et intellectuelles. Par conséquent, bien que nous ayons besoin d’une formation et d’une éducation de base précoces, certaines connaissances ne valent la peine d’être acquises que plus tard dans l’existence. Ainsi serait-il inutile d’éduquer un enfant en matière de soins gériatriques puisque des décennies s’écouleront avant que de telles connaissances ne puissent lui être utiles.

En outre, les connaissances en matière de santé ont évolué à un rythme très rapide et seules celles qui peuvent être de quelque utilité à leur utilisateur valent la peine d’être transmises. Par conséquent, l’éducation à la santé est un processus d’apprentissage qui doit s’étendre de la naissance à la mort, chaque phase de la vie nécessitant une formation spécifique, que ce soit par rapport aux rôles sociaux que joue une personne ou aux besoins spécifiques auxquels elle doit répondre. C’est la raison pour laquelle l’éducation des adultes est essentielle en matière de santé, bien qu’il ne s’agisse pas de sous-estimer les connaissances que les enfants et les jeunes doivent acquérir.

Un cycle naturel doit être intégré dans notre quête de réponses : celui de la parentalité. Il est nécessaire de savoir comment être parents. S’il est obligatoire d’être titulaire d’un permis pour pouvoir conduire (ce qui est compréhensible), pourquoi l’apprentissage et l’enseignement nécessaires ne pourraient-ils pas être étendus à la parentalité si l’on considère qu’être mère ou père constitue un défi lui aussi majeur, dont dépend la santé d’un bébé. Par exemple, on pourrait réduire la mortalité infantile dans une proportion importante en apportant de petites modifications à l’alimentation et en reconnaissant les signes de danger chez un bébé.

Les adultes doivent savoir comment s’y prendre pour prodiguer les soins nécessaires aux enfants et aux malades (chaque maladie requérant différents types de connaissances, ce qui illustre la complexité et l’exigence d’une telle tâche), pour s’occuper des personnes âgées qu’ils doivent soutenir et pour évaluer les risques lorsqu’ils conduisent ou marchent dans la rue, ou évaluer d’ailleurs les autres risques nombreux que nous courons au quotidien. Un citoyen éduqué et informé saura en vieillissant comment potentiellement prolonger son existence et comment en améliorer la qualité durant cette phase.

© Shira Bentley

Les avantages de l’instruction

Résumons : les citoyens instruits en matière de santé ont tendance à avoir des modes de vie plus sains, à jouir d’une meilleure santé mentale et à adopter moins de comportements à risques. Confrontés à la maladie, ils deviennent généralement des patients ou des aidants qui réagissent à des stades plus précoces, atténuant ainsi la gravité de la situation et intervenant à un point où il est le plus aisé de traiter la maladie, ce qui se traduit non seulement par des frais de santé moins élevés, mais aussi par de meilleures guérisons, qui sont plus rapides et occasionnent en même temps moins de souffrances.

L’éducation des adultes s’inscrit étroitement dans la poursuite de ces objectifs en matière de santé, et en est le corollaire naturel. Non formelle ou informelle, l’éducation des adultes convient parfaitement pour permettre à des personnes qui tombent malades ou à des aidants d’apprendre. L’éducation des adultes permet aussi en permanence à ces personnes d’accéder à des contenus adaptés à des phases particulières de leur vie, à leurs rôles sociaux et aux pathologies spécifiques auxquelles elles se trouvent confrontées. En outre, former les personnes âgées est d’une utilité particulière à ce stade de leur existence où surviennent la plupart des maladies et qu’apparaissent des besoins non seulement au sujet de la gestion de la maladie et du protocole médicamenteux, mais aussi de toutes les autres choses de la vie à ce moment-là.

La formation et l’éducation continues et tout au long de la vie se révèlent tout aussi essentielles pour les professionnels de la santé. Nous avons depuis longtemps abandonné l’idée que quand vous acquérez des qualifications dans un domaine de la santé vous êtes prêt à devenir potentiellement un bon professionnel pour le reste de votre carrière. Plusieurs associations représentant les différentes professions de la santé ont déterminé entre 2000 et 2005 qu’un besoin se faisait sentir chez les professionnels de se former et de s’instruire régulièrement par des moyens formels, informels et non formels, car les connaissances acquises par n’importe quel spécialiste à un moment donné sont en moyenne dépassées au bout de quatre ans. Certaines associations stipulent à présent que pour conserver leur licence de professionnels, leurs membres doivent régulièrement (généralement tous les un à quatre ans) suivre des formations. Sinon, ils courent le risque que cette licence leur soit retirée.

L’éducation pour lutter contre les épidémies

Un autre aspect du rapport qui existe entre la santé et l’éducation des adultes ressort des Objectifs pour le développement durable (ODD). Les ODD qui visent spécifiquement la santé contiennent au total treize cibles à atteindre d’ici à 2030. Parmi elles, seules deux n’ont pas un lien direct avec l’éducation (l’accroissement considérable du budget de la santé et du recrutement dans ce domaine ; l’appui à la recherche et au développement de vaccins et de médicaments). Dans trois cas, l’éducation en matière de santé est absolument primordiale pour atteindre les cibles fixées : mettre fin à l’épidémie de SIDA, à la tuberculose, au paludisme et aux maladies tropicales négligées, et lutter contre l’hépatite, les maladies transmises par l’eau et autres maladies contagieuses ; réduire d’un tiers, par la prévention et le traitement, la mortalité prématurée due à des maladies non transmissibles ; promouvoir la santé mentale et le bien-être ; réduire et gérer les risques sanitaires nationaux et mondiaux. Quoique toujours positives, les huit cibles restantes sont alignées sur cela à des degrés divers. L’on peut en conclure que les ODD ne pourront jamais être atteints que grâce à une contribution active de l’éducation en matière de santé.

Il est important de faire remarquer que cette dernière n’est pas un sujet à aborder à l’avenir. Bien qu’encore à un stade initial, sauf en ce qui concerne les campagnes de vaccination, l’éducation en matière de santé existe déjà. Ce que nous faisons en termes de vaccination, et qui a permis de sauver des millions de vies, peut aussi être reproduit dans les domaines des maladies chroniques, du vieillissement, des accidents et des addictions.

Récits de cas réels

Penchons-nous à présent sur quelques courts exemples de développements réalisés au sein de notre unité de recherche et qui illustrent la mesure dans laquelle l’éducation des adultes contribue à améliorer la santé et les résultats en la matière.

Exemple 1. 

Les femmes adultes qui recommencent à s’instruire améliorent considérablement leur sentiment d’estime personnelle, deviennent plus extraverties et ont des taux de participation citoyenne plus élevés.1 Cette étude a été réalisée au Portugal auprès de quelque 3 500 femmes. Ces dernières ont procédé à une autoévaluation sur la base d’un ensemble d’indicateurs couvrant les trois concepts interdépendants avant et après la participation à des cours d’éducation des adultes. Les aspects portant sur l’estime de soi et l’extraversion (les deux piliers de la santé mentale) illustrent la mesure dans laquelle l’éducation des adultes contribue directement à améliorer et préserver la santé mentale.

Exemple 2. 

La santé buccale en Guinée Bissau. Il s’agissait ici d’un projet mené conjointement avec une ONG spécialisée dans la santé buccale dans la région la plus pauvre de Guinée Bissau, l’archipel des Bissagos. Ce projet mettait en place un programme informel de formation à l’intention des enseignants, des mères (le groupe ethnique local vit selon un modèle matriarcal) et d’acteurs sociaux pertinents, qui portait sur l’importance d’une bonne hygiène et d’une bonne santé buccales. L’ONG mettait gratuitement à disposition du projet un dentiste à plein temps qui était également chargé de mettre en œuvre une campagne de formation. Le projet comprenait un volet de suivi de quelques classes d’écoles primaires sur certaines des îles. Trois ans après la mise en œuvre du projet, il fut possible d’affirmer que le niveau moyen de santé buccale des enfants dans ces établissements scolaires se rapprochait de ceux des pays d’Europe. En outre, le brossage des dents s’était aussi répandu dans les familles de ces enfants, ce qui entraîna toutefois de nouveaux problèmes comme le partage d’une seule brosse à dents pour toute la famille.

Exemple 3. 

Soixante-dix millions de personnes dans le monde souffrent de l’hépatite C. C’est l’une des maladies les plus faciles à prévenir en adoptant des mesures de santé élémentaires. Les effets de vingt-quatre politiques de santé publique ont été pleinement validés, tant en ce qui concerne la prévention que du point de vue de l’amélioration du diagnostic et du traitement de cette maladie. Dans le cadre de ce projet, un outil a été développé qui associe des caractéristiques épidémiologiques avec des prises de décisions liées à la santé. Cet outil a ensuite été rendu disponible pour différentes supports numériques (smartphones, tablettes et ordinateurs) pour aider quiconque le souhaite à procéder à des simulations afin de déterminer les politiques qui conviennent le mieux, à s’assurer du degré d’intensité de leur mise en œuvre et à voir comment elles influent sur le nombre de cas, le déclenchement de nouvelles épidémies, le nombres de transplantations, le nombre de patients nécessitant un traitement, etc.

Ce type d’outil pourrait faire du citoyen lambda un défenseur potentiel des plus grandes causes et pratiques médicales, et pourrait le rendre particulièrement utile pour les associations de patients, les décideurs, les professionnels, etc. afin de leur permettre de s’assurer qu’ils empruntent bien la meilleure voie. Vous pouvez l’essayer sur Cet outil peut être téléchargé gratuitement.

Actuellement, un pont est en train de se construire entre la santé et l’éducation des adultes, qui, une fois achevé, étayera des améliorations qualitatives de l’état de santé général des populations. Ce seul potentiel fait de l’éducation des adultes la meilleure alliée actuellement disponible pour améliorer la santé de la population mondiale.


1 /  Étude publiée en 2011 par l’Institut de l’UNESCO pour l’apprentissage tout au long de la vie (UIL) dans l’ouvrage intitulé « Accreditation of prior learning as a lever of lifelong learning », chapitre rédigé par Henrique Lopes.

Lectures complémentaires

Feinstein, L. ; Sabates, R. ; Anderson, T.M. ; Sorhaindo, A. et Hammond, C. (2006) : What are the effects of education on health? Dans : Organisation de coopération et de développement économique (2006) : Measuring the Effects of Education on Health and Civic Education.

Howard, J. ; Howard, D. et Dotson, E. (2015) : A Connected History of Health and Education: Learning Together Toward a Better City. Dans : New Directions for Adult and Continuing Education, no 145, 57-71.

Kasemsap, K. (2017) : Promoting Health Literacy in Global Health Care. Dans : Culture of Learning Cities : Connecting Leisure and Health for Lifelong Learning Communities. IGI Global.

Keikelame, M. J. et Swartz, L. (2013) : Lost opportunities to improve health literacy: Observations in a chronic illness clinic providing care for patients with epilepsy in Cape Town South Africa. Dans : Epilepsy and Behaviour, no 26, 36-41.

Kunthia, J. ; Taniru, M. et Zervos, J. (2017) : Extending Care Outside of the Hospital Walls: A Case of Value Creation through Synchronous Video Communication for Knowledge Exchange in Community Health Network. Dans : Dotson, E ; Hibbler, D.K. et Scott, L. (2017) : Culture of Learning Cities: Connecting Leisure and Health for Lifelong Learning Communities. IGI Global Ed.

Lopes, H. (2011) : Family, a key variable to explain participation in NOI and lifelong learning. Dans : Accreditation of prior learning as a lever of lifelong learning, 263-318. Bruxelles: UNESCO/UIL et fondation Menon.

Lopes, H. (2015) : Report of the Project PIVS – Oral inspection of 8000 children made by MaS NGO. Analysis of efficiency, quality and epidemiology.  

Spring, B. ; Ockene, J. et coll. (2013) : Better Population Health Through Behavior Change in Adults A Call to Action. Dans : American Heart Association /Circulation, no 128, 2169-2176.

UNESCO (1999) : Health Education for Adults. Booklet 6-b the CONFINTEA V International Conference on Adult Education. Hambourg : UNESCO.

UNESCO-UIL (2016) : 3e Rapport mondial sur l’apprentissage et l’éducation des adultes. Hambourg : UNESCO-UIL.

Links to the AED 85/2018 publication in three languages:EnglishFrenchSpanish
Estos son los links para acceder a la publicación en tres idiomas: InglésFrancésEspañol
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  1. Nishi Khandelwal
    February 28, 2019

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    I agree with the argument presented by Mr. Henrique Lopes but I feel the meaning of literacy is stretched here and the word “literacy” is used in place of awareness. I want to add that literacy itself enable the person to access information whether it is about health, schemes, entitlements or anything else. A literate person fetch information as per her needs and requirements, though I agree that when the person is “literate” about diseases she uses preventive measures for avoiding that instead of being reactive.

    My work experience of working with women on their literacy also corroborate with the study (given in example 1) that education improves women self esteem, extroversion and citizenship participation rate. The women who got literate under our programme further initiated taking part in gram sabha (meetings at village level), monitoring of government schools etc.

    • Henrique Lopes
      March 11, 2019

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      Dear Nishi,

      Thanks for your comments. As you refers Literacy is a term with different interpretation in Health.
      In the article of K. Sorenssen we can found 12 definitions of health literacy. Some other appears in the literature.
      Here I use in to senses: first the classical one (people need to know how to read for example pills instructions, medical advising, etc.) and in the sense too of health literacy, what means, knowledge of the health contents people need for living: prevention behaviour, risk sense, basic knowledge for being a good patient or caregiver.

      I remain very interested in your sentence were you said that as experience of improvements of extraversion, self esteem, among women that experience return to the school.

      Can you share something about?

      Kindest regards

  2. AMOUGOU Martial Patrice
    March 2, 2019

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    Henrique Lopes’s proposal really set the cat amongst the pigeons. Our communities are brimming with impressive health knowledge and expertise. This is the use outside conventional hospitals, natural substances that can guarantee the health of millions of people. But there is the problem of recording and disseminating this local knowledge. We agree with the establishment of preventive education at the literacy level. But we are more involved in promoting health education in communities. For us, this is the fundamental element.
    We suggest that countries set up, as much as possible, information systems in all languages accessible to populations on the knowledge, behaviors to adopt, risks related to their daily practices, and which have an impact on health.
    Natural products (herbs, tree bark, roots, seeds, fruit, etc.) with medicinal properties must be listed and made available to the general public.
    In our opinion, instead of making them the prerogative of traditional or modern practitioners, in the context of skilfully maintained businesses, decision-makers would benefit from educating communities so that they can protect themselves from the inconveniences caused by dangerous behavior, thereby reducing the significant expenses associated with medical care.
    As a child, we learned with our grandparents in the fields how to heal an injury (scratching, cutting by improper handling of a sharp tool), how to cure a stomach ache, how to brush your teeth with natural products, etc.
    Today, this knowledge tends to disappear, not only because it is not written, but also because there is no relay to communicate it to those who do not have it, especially the younger generations. As the interests of decision-makers are elsewhere, the emphasis is placed on the production of wealth and the search for material interests, with poor health sometimes becoming a godsend for these traders.


    La proposition de Henrique Lopes est un véritable coup de pied dans la fourmilière. Nos communautés regorgent de connaissances et de savoir-faire impressionnants en matière de santé. Il s’agit de l’usage hors des hôpitaux classiques, de substances naturelles capables de garantir la santé de millions de gens. Mais il se pose le problème d’enregistrement et de diffusion de ces savoirs locaux. Nous sommes d’accord pour l’érection de l’éducation préventive au niveau de l’alphabétisation. Mais nous militons davantage pour la promotion dans les communautés de l’éducation à la santé. Car c’est pour nous l’élément fondamental.
    Nous suggérons que les pays mettent en place autant que possible, des dispositifs d’information dans toutes langues accessibles aux populations sur les savoirs, les comportements à adopter, les risques liés à leurs pratiques quotidiennes, et qui ont un impact sur la santé.
    Les produits naturels (herbes, écorces d’arbres, racines, graines, fruits, etc.) ayant des vertus médicamenteuses, doivent être répertoriés et portés à la connaissance du grand public.
    A notre sens, au lieu d’en faire l’apanage des praticiens traditionnels ou modernes, dans le cadre de business savamment entretenus, les décideurs gagneraient à éduquer les communautés afin qu’elles puissent se prémunir des désagréments que provoqueraient des comportements dangereux, réduisant du coup les dépenses importantes liées aux soins médicaux.
    Tout jeune, nous avons appris aux côtés de nos grands parent dans les champs comment soigner une blessure (écorchure, coupure par mauvaise manipulation d’un outil tranchant), comment guérir un mal de ventre, comment se brosser les dents avec des produits naturels, etc.
    Aujourd’hui, ces savoirs tendent à disparaître, non seulement parce qu’ils ne sont pas écrits, mais aussi faute de relais pour les communiquer à ce qui ne les ont pas, notamment les jeunes générations. Les intérêts des décideurs étant ailleurs, l’accent est mis sur la production de la richesse et la recherche de l’intérêt matériel, la mauvaise santé des populations devenant parfois une aubaine pour ces commerçants.

    • Henrique Lopes
      March 11, 2019

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      Dear Martial Patrice,
      Thank you very much for your words.
      You raise several dimensions of a very interesting reflection on the dialogue between allopathic medicine and traditional medicines.
      This question is too complex for me to have a linear position, however good the reasons may be. I highlight:
      1. Whenever traditional medicines demonstrate the advantage of a product in a disease, a company, usually in a Western country, identifies the active ingredient, isolates it in the laboratory and registers it on its behalf, legally having exclusive production rights and selling for at least 20 years.
      2. The main problem with natural drug products is the concentration of active ingredients. Some plants have less than others, and the result is always different from one person to another, ending with time to refer to the previous point.
      3. The number of people in the world makes millions of patients sick. The use of advantageous products is almost always locally produced, leading to the rapid depletion of natural resources, sometimes to the extinction of the plant or animal from which the natural resource originates.
      4. In addition to many well-documented success stories in natural medicines, there are even more cases of failure to achieve results or even worsening clinical situations.
      In short, what I think of traditional medicines is that they are much better and, above all, that they have more potential, as allopathic medicine admits, but the lack of tests, the way in which international patent jurisprudence is organised and the international dominated market condemns the success it could have.
      Cher Martial Patrice,

      Merci beaucoup pour vos mots.

      Vos soulève plusieurs dimensions d’une réflexion très intéressante sur le dialogue entre la médecine allopathique et les médecines traditionnelles.

      Cette question est très complexe pour que je puisse avoir une position linéaire, aussi bonnes soient-elles les raisons. Je souligne:

      1. Chaque fois que les médicaments traditionnels démontrent l’avantage d’un produit dans une pathologie, une entreprise, généralement d’un pays occidental, identifie le principe actif, l’isole au laboratoire et l’enregistre pour son compte, disposant légalement des droits de production exclusifs et vente au moins 20 ans.
      2. Le principal problème des produits de médicaments naturels est la concentration en principes actifs. Certaines plantes ont moins que d’autres plantes, et le résultat s’avère toujours différent d’une personne à l’autre, se terminant avec le temps de se reporter au point précédent.
      3. Le nombre de personnes dans le monde rend des millions de patients malades. L’utilisation de produits avantageux est presque toujours de production locale se que conduit à l’épuisement rapide des ressources naturelles, parfois à l’extinction de la plante ou de l’animal dont provient la ressource naturelle.
      4. Parallèlement à de nombreux cas de succès bien documentés dans les médicaments naturels, il existe encore plus de cas de non-résultat ou même d’aggravation de situations cliniques.
      En résumé, ce que je pense des médicaments traditionnels, c’est qu’ils sont bien meilleurs et surtout qu’ils ont plus de potentiel, que la médecine allopathique admit , mais le manque de tests, la manière dont la jurisprudence internationale en matière de brevets est organisée et le marché dominé internationale condamne le succès qu’elle pourrait avoir.


  3. Yanina Sofia Paolasso
    March 4, 2019

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    Dear all, Good afternoon. I agree with the postulates of both authors. In the case of Argentina, since 2004 a comprehensive and inclusive education policy has been implemented from the paradigm explained in the articles. However, since the recent change of government, educational policies such as comprehensive sex education (among others), in which students are taught sex education in a broad sense and strongly linked to health, have ceased to be carried out. One of the reasons is the lack of continuity in teacher training, thus generating the suspension of a right acquired by students.
    I agree with what the authors mention, that without trained resources to teach, the quality of adult education, as well as its importance in terms of health for young people and adults in our country is complex.
    Thank you for sharing!

    Estimados, Buenas tardes coincido con los postulados de ambos autores. En el caso de la Argentina desde el año 2004 se viene implementando una política educativa integral e inclusiva desde el paradigma explicitado en los artículos. Sin embargo desde el reciente cambio de gobierno las políticas educativas como la educación sexual integral (entre otras) en las que se les enseña a los estudiantes la educación sexual en un sentido amplio y vinculado fuertemente con la salud, ha dejado de llevarse a cabo. Uno de los motivos es la ausencia de continuidad en la capacitacion y formación docentes, generando de este modo la suspensión de un derecho adquirido por parte de los alumnos y alumnas.
    Acuerdo con lo que mencionan los autores, respecto de que sin recursos formados para enseñar resulta complejo la calidad en la educación de adultos y también de su importancia en terminos de salud, para los jóvenes y adultos de nuestro país.
    Agradezco lo compartido!

    • Henrique Lopes
      March 11, 2019

      Leave a Reply

      Dear Yanina,
      What you say is true: education expresses the political balances of each moment.
      The paths that Argentina has decided to follow in recent years are known and therefore the way that will be followed is foreseeable.
      However, reality always ends up imposing itself; it is not by avoiding talking about matters that the problems related to them disappear. They only grow in size and complexity.
      All of Latin America is following the same path, but I am convinced that once the seed of education is launched it will grow, it can be like trees, slowly, but in this case, when it grows, it is more resilient than in rapid growths.
      Nobody likes to be ignorant, to live badly and with problems. All citizens, in the long run, seek what is best for their lives and their families. Only comprehensive education can respond to that desire.
      Therefore, the seeds must be sown in the soil which are the minds.
      Best regards, and wishes that Argentina will return to what is best for Argentines.
      Estimada Yanina

      Lo que dices es verdad: la educación expresa los equilibrios políticos de cada momento.

      Se conocen los caminos que Argentina ha decidido trazar en los últimos años y por lo tanto es previsible el camino que será seguido.

      La realidad sin embargo acaba siempre por imponerse, no es por evitar hablar en asuntos que los problemas con ellos relacionados desaparecen. Sólo crecen de tamaño y complejidad.

      Toda América Latina está haciendo el mismo precurso, pero estoy convencido de que una vez lanzada la semilla de la educación crece, puede ser como los árboles, lentamente, pero también ahí cuando crece es más resistente que en los crecimientos rápidos.

      A nadie le gusta ser ignorante, de vivir mal y con problemas. Todos los ciudadanos, a largo plazo, buscan lo que es mejor para sus vidas y sus familias. Sólo la educación amplia puede responder a ese deseo.

      Por lo tanto, hay que echar las semillas en el suelo que son las mentes.

      Abrazo y votos de que Argentina retornará a lo que es mejor para los argentinos.


  4. Bienvenu HABIT
    March 6, 2019

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    Dr Bienvenu HABIT, Senior Youth and Animation Advisor (CPJA), Assistant at the National Institute of Youth and Sports of Yaoundé, Cameroon.

    Henrique Lopes’ article provides us with a fundamental insight into the importance of placing health education as a key priority. This concerns States, communities and individuals alike, who must take into consideration the challenges related to insufficient resources due to health expenditure. For this author, whatever the type of education (formal, non-formal, informal) it is important to train and educate individuals on a permanent basis on the question of their health.

    Dr Bienvenu HABIT, Conseiller Principal de Jeunesse et d’Animation (CPJA), Assistant à l’Institut National de la Jeunesse et des Sports de Yaoundé Cameroun

    L’article d’ Henrique Lopes nous renseigne fondamentalement sur l’importance qu’il y a à situer l’éducation pour la santé au rang des priorités fondamentales. En sont concernés, les États, les communautés et aussi bien des individus qui doivent prendre en considération les enjeux liés à l’insuffisance des ressources dues aux dépenses de santé .Pour cet auteur, quelque soit le type d’éducation ( formel, non-formel, informel) il est important de former et d’éduquer de manière permanente, les individus sur la question de leur santé.

    • Henrique Lopes
      March 11, 2019

      Leave a Reply

      Thank you for your kind words

    March 6, 2019

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    My name is Marisa, I’m from Salta, Argentina.
    I am a teacher of ALE; most students with whom I work come from rural sectors, they are mostly Older Adults who for various reasons – including poverty, early entry into the world of work, gender issues (only men studied), among others – could not go to school.
    I agree that Education is the key to empowering our Subject. We have a modular structure that is like a curriculum, with a module exclusively for HEALTH. Adults are offered to work with this field, but always taking into account the tools and resources they built throughout their lives to protect themselves; this is very significant because from here parallel medicine is evident.
    But we still lack a lot! It would be very important that our SUBJECT could find in ALE not only an exchange of information between them and education, but also support to their problems: gender violence, diseases, emotional education, violence… Authorities must give importance to ALE and provide it with human resources, such as Interdisciplinary Teams: psychologist, educational psychologist, social worker, in order to receive a comprehensive educational offer.

    Mi nombre es Marisa, soy de Salta, país Argentina.
    Soy docente en EPJA, la matrícula de Alumno/as con las que trabajo provienen de sectores rurales, son Adultos Mayores en su gran mayoría que por distintas razones, entre ellas la pobreza, el ingreso temprano al mundo laboral, cuestiones de género (sólo los hombres estudiaban), entre otras son las que dan al por qué no pudieron ir a la escuela.
    Coincido que la Educación es la clave para empoderar a nuestro Sujeto. Nosotros tenemos una estructura modular que vendría hacer como la currícula que tiene un módulo exclusivamente de SALUD. Al Adulto se le ofrece trabajar con dicho campo, pero siempre teniendo en cuenta cuáles son las herramientas y recursos que construyeron a lo largo de su vida para auto protegerse, es muy significativo pues de aquí se evidencia la medicina paralela.
    Pero aún nos falta muchísimo, sería tan importante que nuestro SUJETO pueda encontrar en EPJA, no sólo un intercambio de información entre ellos y la educación, sino que encontrar contención a sus problemáticas: de violencia de género, de enfermedades, de educación emocional, de violencia… Hace falta que las autoridades miren a EPJA y le provean de recursos humanos, tales como Equipos Interdisciplinarios: psicólogo, Psicopedagogo, Trabajador Social… así la oferta educativa que reciben sea integral.

  6. Henrique Lopes
    March 11, 2019

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    Dear Maria,
    Thank you very much for your comments.
    The question you raise is very complex: health education for rural workers.
    Because the rural world is always associated with poverty, and low education ends up attracting very few studies. In fact, the vast majority of health literacy studies are derived from populations in Western countries, in rich areas and in groups at higher risk, or from diseases that are costly to health system funders.
    Rural workers (in an international logic) are mostly outside Western countries, far from large cities, with impoverished populations and suffering from diseases that are cheap to treat.
    In short, almost nothing is known about health literacy in particular about this vast reality that is the rural world and its populations.
    Just one example: it was only recently realized that rural workers are a high-risk group for skin cancers, given their permanent exposure to the sun’s rays.
    Prevention is very easy: it’s enough to put sunscreen daily just like the one used at the beach.
    But there are still no packages of sunscreen oriented to these jobs, it is not considered in fiscal terms as an occupational health product, not even rural workers are available to start the day’s work to put sunscreen on their faces and hands.
    There is much of work to be done in health research among rural workers and also to pass those learnings on to the social and labor field.
    Best regards and good work wishes
    Estimada Maria,

    Muchas gracias por tus comentarios.

    La cuestión que levantas es muy compleja: educación de salud para trabajadores rurales.

    Porque siempre el mundo rural está asociado a la pobreza y la baja educación acaba por atraer muy pocos estudios. En realidad, la amplia mayoría de los estudios de alfabetización de la salud se derivan de las poblaciones de países occidentales, en zonas ricas y en grupos de mayor riesgo o de enfermedades costosas para los financiadores de los sistemas sanitarios.

    Los trabajadores rurales (en una lógica internacional) están mayoritariamente fuera de los países occidentales, lejos de las grandes ciudades, con poblaciones empobrecidas y padecen de enfermedades baratas de tratar.

    En síntesis, casi nada se sabe de literacia de salud en concreto sobre esa inmensa realidad que es el mundo rural y sus poblaciones.

    Sólo un ejemplo: sólo recientemente se tomó conciencia de que los trabajadores rurales son un grupo de alto riesgo para los cánceres de la piel, dada su permanente exposición a los rayos solares.

    Es muy fácil la prevención: basta colocar diariamente protector solar igual al que se usa en la playa.

    Pero no existen todavía envases de protector solar orientados a estos trabajos, no se considera en términos fiscalescomo un producto de salud laboral, ni siquiera los trabajadores rurales están disponibles para comenzar el día de trabajo a colocar crema de protección en la cara y manos.

    Hay un océano de trabajo a hacer en la investigación de salud entre los trabajadores rurales y otro para pasar esos aprendizajes al terreno social y laboral.

    Abrazo y votos de buen trabajo


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